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Faute de navires, les scientifiques « incapables d’aller en mer »

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La Norvège, l’Allemagne, le Royaume-Uni, la Chine, les États-Unis; nombreux sont les pays qui peuvent compter ou compteront sous peu sur des brise-glace de recherche modernes.

Grand absent de cette liste : le Canada, qui mène ses missions scientifiques à bord de deux navires vieillissants, et dont un seul est accessible aux chercheurs universitaires.

Le cas du NGCC Amundsen est sans doute le plus connu dans la région de Québec. Le brise-glace appartenant à la Garde côtière canadienne partage son temps entre la recherche et ses activités conventionnelles de déglaçage.

Cela laisse trop peu de temps aux scientifiques de mener à bien leurs missions.

La demande est d’environ 250 jours de recherche par année, dont moins de la moitié pourra être honorée cette année, soutient Louis Fortier, directeur de projet chez Amundsen Science. « Si on va chercher 120 jours, ça va être beau. »

Le navire peut être réquisitionné à tout moment par la Garde côtière. Les gestionnaires ont également un mot à dire sur les activités du brise-glace.

Qu’est-ce qu’on fait nous autres? Qu’est-ce qu’on attend pour s’équiper d’une paire de brise-glace de recherche modernes?

Louis Fortier, responsable scientifique chez Amundsen Science

En 2019, par exemple, le NGCC Amundsen devait participer à une importante mission autour du Groenland.

« On n’a pas pu le faire finalement parce que les gestionnaires craignaient que le navire puisse être endommagé », explique M. Fortier, qui déplore un effritement du leadership canadien.

À ce sujet, l’océanographe observe une perte d’expertise à la Garde côtière.

« On a perdu à la fois la mémoire corporative du projet Amundsen et, maintenant, les décisions sont prises par des gens qui ont très peu d’expérience en mer. »

« Vide de 15 à 20 ans »

Pour répondre à la demande, autant locale qu’internationale, la communauté scientifique estime qu’il faut trouver une solution rapidement.

Pas question d’attendre la mise en œuvre de la stratégie de construction navale pour le renouvellement des brise-glace.

Car par le temps que seront contruits les bateaux, le Canada aura accumulé des années de retard en recherche.

« Ça crée un vide 15 à 20 ans […] parce qu’on est plus capable d’aller en mer », ajoute M. Fortier, ajoutant que les besoins en recherche se multiplient, notamment dans l’Arctique. « Le secteur privé est très inquiet. »

Deux hommes regardent des plans. Les océanographes Louis Fortier, à gauche, et Alexandre Forest d’Amundsen Science regardent les plans du brise-glace de Fednav. Photo : Radio-Canada / Benoit Roussel

Construire à l’étranger

Le chercheur de l’Université Laval a déjà proposé de faire construire des navires à l’étranger en partenariat avec le secteur privé. Mais sa demande est demeurée sans réponse par Ottawa, dit-il.

Les scientifiques en sont donc à se mobiliser partout au pays pour faire pression sur le gouvernement fédéral.

Du côté de l’Atlantique, les universités n’ont accès à aucun navire de recherche et vivent des problèmes similaires aux océanographes de l’Amundsen.

L’une des rares possibilités est de mener des missions d’opportunité à bord du CCGS Hudson, un navire construit en 1962.

Douglas Wallace, océanographe à l’Université Dalhousie, estime qu’il est grand temps que le gouvernement fédéral, le secteur privé et la communauté scientifique s’assoient ensemble pour discuter de cet enjeu. « Il faut que ce soit au cours de la prochaine année », plaide-t-il.

Sans remettre en question le programme de renouvellement de la flotte de brise-glace, les scientifiques espèrent trouver un moyen de combler ce vide à court terme.

« Toutes les solutions doivent être étudiées », recommande M. Wallace. Acheter, construire à l’étranger, éplucher la flotte disponible au pays ou encore convertir un navire pour la recherche, rien ne doit être exclu.

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Federal Budget 2021: Ottawa adds $1B to broadband fund for rural, remote communities

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The federal government will add $1 billion to a fund for improving high-speed communications in rural and remote areas of Canada, bringing the total to $2.75 billion by 2026, the Liberals said Monday in their first full budget since the pandemic began last year.

The money is going to the Universal Broadband Fund, which is designed to support the installation of “backbone” infrastructure that connects underserved communities to high-speed internet.

It’s one of many government and private-sector initiatives that have gained urgency since the pandemic began, as Canadians became more dependent on internet service for applications ranging from e-learning to daily business operations.

Ottawa says the additional money will keep it on track to have high-speed broadband in 98 per cent of the country by 2026, and 100 per cent by 2030.

Money spent on high-speed communications will be good for a recovering economy, said Pedro Antunes, chief economist at the Conference Board of Canada, a non-partisan think-tank.

The latest data from Statistics Canada says there were about five million people working from home during the pandemic, up from about two million prior to that, Antunes said in an interview.

“That’s a quarter or so of the workforce,” he added. “And I think a fair number of those people are going to continue to work from home, at least in some part-time way.”

Improved connections to high-speed broadband and mobile communications will add to the productive capacity of the economy overall, especially as it reaches beyond Canada’s cities, Antunes said.

He said there’s been a “real issue” with economic growth outside major urban centres and the improved connectivity “is something that can help stimulate that.”

The Universal Broadband Fund was initially mentioned in the 2019 budget, though specifics were not available until last November’s fiscal update.

The $1-billion top-up to the broadband fund announced today is in addition to $1.75 billion promised to the fund by the federal government’s November fiscal update.

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COVID-19: What you need to know for April 19

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Provincewide

  • Per today’s government report, there are 4,447 new cases in Ontario, for a total of 421,442 since the pandemic began; 2,202 people are in hospital, 755 of them in intensive care, and 516 on ventilators. To date, 7,735 people have died.
  • According to data from the Ministry of Health and Long-Term Care, there are 40 outbreaks in long-term-care facilities, 36 confirmed active cases of positive residents, and 127 confirmed active cases of positive staff. To date, there have been 3,755 confirmed resident deaths and 11 confirmed staff deaths.
  • Per the government’s report on Ontario’s vaccination program, as of 7 p.m. yesterday, Ontario has administered 66,897 new doses of COVID-19 vaccines, for a total of 3,904,778 since December 2020. 3,212,768 people have received only one dose, and 346,005 people have received both doses.

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Federal budget 2021 highlights: Child care, recovery benefits, OAS increases – everything you need to know

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The federal government’s first budget in more than two years certainly looks the part: At 739 pages, it is a hefty document chock full of billions in new spending.

Those funds will be spread among a number of key groups – students, seniors, parents and small-business owners, to name a few – as Ottawa looks to bolster Canada’s recovery from COVID-19 but also plan for life beyond the pandemic.

To that end, the deficit is projected to hit $354.2-billion in the 2020-21 fiscal year, which just ended – better than expected about five months ago, given the economy’s resilience over the winter months. It is estimated to fall to $154.7-billion this fiscal year, before dropping further in the years to come as pandemic spending recedes from view.

Here are some of the highlights from Monday’s budget.

The budget outlines tens of billions of dollars in federal subsidies for a national child-care program, a promise the Liberal Party has made in some form since the early 1990s. Child-care supports became a point of national debate during pandemic lockdowns as parents with young children struggled to juggle work and family responsibilities.

In total, the government proposes spending as much as $30-billion over the next five years, and $8.3-billion each year after that, to bring child-care fees down to a $10-a-day average by 2026. The proposal, which requires negotiation with the provinces and territories, would split subsidies evenly with those governments and targets a 50-per-cent reduction in average child-care fees by the end of 2022.

The federal program is largely modelled on Quebec’s subsidized child-care system, implemented in the 1990s in an effort to increase women’s access to the labour market. Since then, labour participation rates for women aged 25 to 54 in the province have grown to exceed the national average by four percentage points.

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